Les automobiles de luxe : Bentley

Walter Owen Bentley, père de la prestigieuse marque automobile Bentley, construit des véhicules luxueux mais en y mettant une touche de sportivité, en souvenir du glorieux passé en compétition de cette marque. Né à la fin des années 1910, Bentley est un constructeur de renom dans l'industrie automobile. Son nom avait toujours été associé à Rolls Royce qui avait racheté la marque, et la ressemblance de certains de leurs modèles a parfois prêté à confusion. Bentley a fini par se démarquer grâce à sa philosophie plus sportive et avec des voitures exclusives comme le coupé Continental. Il fait désormais partie du groupe Volkswagen.

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Les débuts du constructeur Bentley

Bentley a été créé en début 1919 par Walter Owen Bentley - ce constructeur anglais qui avait alors établi ses locaux au nord de Londres. Son fondateur restera 10 ans à la tête de l’entreprise durant lesquelles il mettra au point les premières automobiles Bentley qui seront basées sur des moteurs 4
cylindres 3 litres. La technologie du constructeur était particulièrement avancée pour l’époque, le luxe et la sportivité étant les caractéristiques de la marque. Le constructeur engagera d’ailleurs de nombreux modèles en compétition. Le milliardaire Woolf Barnato lui apportera son appui financier en
1926 et en deviendra l’actionnaire majoritaire avant d’en briguer la présidence.

Les premiers modèles luxueux de Bentley

Les versions 3 litres seront en production jusqu’en 1926, avant d’être remplacées par la version 4 litres. Pendant ce temps, une Bentley 6,5 litres est également mise au point et produite de 1927 à 1930. En 1930, le constructeur sort un nouveau modèle appelé « 8 litres » dont la base mécanique provient d’un moteur de 6,5 litres de cylindrée. Avec des dimensions très imposantes, ce modèle se présente comme un véritable véhicule de prestige. Mais il n’aura été construit qu’à une centaine d’exemplaires durant tout juste un an, notamment à cause de son coût de production trop élevé.

Le rachat de Bentley par Rolls Royce

En 1931, la marque est rachetée par le constructeur Rolls Royce en raison des difficultés qu’elle a traversées. Effectivement, Bentley s’engageait par exemple trop activement dans les courses, ce qui lui revenait cher. Par ailleurs, sa production était faible, au détriment de la rentabilité. La société
est alors mise en liquidation judiciaire. Rolls Royce s’impose dès lors au niveau du design de Bentley, les voitures produites ressemblent progressivement aux modèles du label luxueux. Rolls Royce en profitera aussi pour faire disparaître les Bentley encore en usine, tout comme la majorité des pièces. La grande satisfaction de la marque sera enfin d’éliminer définitivement le modèle 8 litres qui faisait du tort à son modèle phare : la Rolls Royce Phantom II. A ce stade, Bentley aura construit 3000
véhicules.

L’ascension de Bentley après la seconde Guerre Mondiale

Lorsque la seconde Guerre Mondiale prend fin, Bentley commence à
remonter doucement la pente mais avec des modèles dont seule la calandre et le logo les distinguent des Rolls Royce. Malgré son succès commercialgrandissant, Bentley demeure dans l’ombre de Rolls Royce. Le constructeur se démarque toutefois à plusieurs reprises, avec des versions plus puissantes et performantes, c’est notamment le cas de la Bentley Mark VI.

Créée en 1946, celle-ci offre de meilleures performances que son rival chez

Rolls Royce tout en étant moins chère, et devient la première Bentley à
carrosserie en acier. D’autres modèles réussis suivront durant les années
1950, entre autres la Continental. Cette dernière est un modèle coupé qui renoue avec le style Bentley, et elle sera retenue comme le symbole de la marque.

La direction allemande de Bentley

Dans les années 1980, Rolls Royce était sous la tutelle du groupe Vickers, un avionneur qui avait acquis le constructeur prestigieux alors en difficulté. Il sera ensuite repris par Volkswagen à la fin des années 1990, ce qui mit
également Bentley sous la direction du groupe allemand. D’autres modèles qui feront la renommée de Bentley verront le jour durant ces périodes, comme la Mulsanne ou la Continental R qui n’aura pas son homologue chez

Rolls Royce. Le grand problème de Bentley a toujours été en effet de rester dans le sillage de son propriétaire prestigieux. De son coté, la Mulsanne aura permis à Bentley de retrouver une situation financière favorable. Avec le rachat par le créateur de la Coccinelle, Bentley renouvelle à nouveau sa gamme, notamment avec l’Arnage.

Le prestige de la marque Bentley

Le label Bentley est devenu plus que jamais synonyme de luxe, mais avec une touche sportive que ne présente pas son rival Rolls Royce. Tout comme
à ses touts débuts, Bentley compte parmi les rares constructeurs qui assemblent et finissent leurs voitures à la main. Certes, cette main d’oeuvre a un prix, mais il restera généralement en deçà de Rolls Royce par exemple.

Au final, l’acquéreur d’une Bentley est assuré de la qualité de fabrication de son véhicule grâce à son assemblage manuel.



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